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    우주산업은 냉전 시대 이후 정부와 극소수 기업에 국한되어 성장이 늦었습니다. 하지만 최근 미국 IT 기업이 발사체 재활용에 성공하는 등 구체적인 우주개발 사업 추진 계획을 잇달아 발표하면서 우주산업에 관한 관심이 높아지고 있습니다. 또 미국 트럼프 정부뿐 아니라 중국과 일본도 우주산업 육성에 적극적인 행보를 보입니다. ‘우주개발 르네상스의 시대’가 도래하고 있는 것입니다.
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    미세먼지와 대기오염은 나날이 심각한 문제로 대두되고 있다. 환경단속을 위해서는 지상 또는 항공기 등에서 관측할 수 있으나 정지궤도 위성을 활용하면 지구환경의 연속적인 광역감시를 효과적으로 할 수 있다.
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    현대 로켓 공학의 아버지로 불리는 로버트 고다드는 하버트 조지웹스의 ‘우주전쟁’이라는 소설책을 읽고 우주에 대한 꿈을 꾸기 시작했다. 인류를 달에 보낸 로켓을 만든 폰 브라운 박사 역시 로켓 개발의 선구자인 헤르만 오베르트의 ‘행성 간 우주 로켓’을 읽고 로켓 개발 과학자가 되기로 결심했다. 이들의 어릴 적 꿈은 인류의 우주 개발사에 길이 남을 업적을 남기게 된 자양분이 되었다.
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    지난해 5월 3일 한국형 발사체의 심장인 75t급 엔진 1호기의 시험이 시작됐다. “엔진 작동 시작, 0초, 0.5초, 1초, 1.5초, 종료”. 짧지만 의미 있는 1.5초가 지났다. 75t급 엔진의 첫 연소시험이 성공하는 가슴 벅찬 순간이었다.
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    인간이 걷게 된 순간부터 지구 여기 저리를 왕래하기 시작하면서 어디로 가야 하는지 알아내기 위한 방법을 찾았을 것이다. 15세기부터 대양 탐험을 시작했을 때 바다에서 위치를 찾을 수 있는 유일한 방법은 별자리에 의존하는 것뿐이었다. 그러나 오늘날 미국의 GPS와 러시아의 ‘글로나스’(GLONASS), 유럽의 ‘갈릴레오’와 같은 전 지구적 위성항법 시스템의 출현으로 정확한 위치 측정이 가능해지고, 국가 안보와 경제, 산업의 기반 인프라로도 활용할 수 있게 돼 이제는 국민 실생활에 없어서는 안 될 위치 측정 도구로 자리 잡은 상태다.
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    우주에도 법이 있다. 1957년 인류 최초의 인공위성 ‘스푸트니크‘호가 지구를 벗어나서 궤도를 돌기 전에는 우주는 인류 역사에 신화와 공상으로 남아있는 영역이었다. 인류의 손길이 지구 밖으로 뻗어 나가면서, 국제사회는 여기에도 질서를 만들고 국가와 인류의 행동을 규율하는 법이 필요하다는 데 뜻을 같이했다.
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    전 세계의 많은 국가들이 우주탐사에 나서고 있다. 미국과 유럽은 물론이고 아시아 이웃 국가인 일본과 중국, 인도 모두 달과 화성 탐사에 본격적으로 나섰다. 주변국들의 발 빠른 행보에도 조급하게 이들의 뒤를 쫓기보다 우리만의 독자적인 우주탐사 전략을 추진해 나가야 한다.
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    로켓이 지구의 중력을 이기고 단숨에 최대한의 속도를 낼 수 있도록 강력한 추진력을 제공하는 것이 로켓엔진이다. 밀집된 공간 내에서 최대의 폭발력을 내도록 하는 로켓엔진의 설계에는 결국 극한의 기술들을 필요로 하게 된다. 세계 최고의 액체엔진으로 꼽히는 러시아의 RD-180엔진은 탱크에 저장된 3기압 수준의 추진제를 터보펌프라는 장치를 통해 무려 600기압 수준으로 올려준다.
  • 로켓 엔진의 연소불안정성은 매우 복잡한 현상이다. 갑작스런 연소실 압력 증가로 엔진이 파괴될 수도 있어 엔진 개발에서 가장 어려움을 겪는 문제이고, 특히 대형 엔진일수록 문제가 심각하다. 게다가 아직도 연소불안정 현상을 정확하게 예측할 수 있는 이론이나 수치해석 기법이 없기 때문에 반복된 실험에 의존해야만 하는 형편이다. 미국의 아폴로 우주선을 달에 보낸 초대형 로켓 새턴 V의 1단에 사용된 F-1 엔진은 한국형발사체와 동일한 LOX(액체산소)/RP-1(케로신) 연료를...
  • 한국형발사체 개발 사업은 10년의 사업기간과 2조원에 달하는 막대한 예산이 투입되는 대형 과제다. 10년이면 강산도 변하는 시간이라지만 우주발사체 개발에 있어서는 단계마다 실패 없이 착착 진행되어야만 이룰 수 있는 기간이다. 중국은 올 하반기 차세대 대형 발사체 창정 5호를 발사할 계획이다. 중국 정부는 창정 5호 개발을 2007년 공식 승인했는데, 중국 우주기구는 창정 5호에 쓰일 엔진을 이미 2000년대 초반부터 개발하고 있었다. 우주개발에 막대한 투자를 마다하지...